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人类首次在琥珀中发现雏鸟化石 本月24日亮相

2017-06-08 13:47  来源:新民晚报 人参与 条评论  字号:T | T

  “它没有明显挣扎的迹象,其整体姿态呈现一种酷似捕猎的姿态,身体扬起,爪子和嘴巴张开,翅膀后掠,非常得生动,它的死因确实令人浮想联翩,是不是恰好在捕猎的时候被从天而降的树脂粘住呢?”台北市立大学的曾国维教授说。

  图说:比龙标本,蕴藏着几乎完整的雏鸟 中国科学院动物所副研究员白明摄

  一只9900万年前的小鸟,被完整“雪藏”在一枚9厘米长的琥珀中,近日被中加美三国古生物学联合研究团队发现。这是人类首次在琥珀中发现雏鸟化石。标本保存非常理想,2厘米长的黄金色鸟足上,脚爪锋利,鳞片、丝羽栩栩如生。本月24日,它将和“同伴”一起来到上海自然博物馆与大家见面。

  “它身体扬起,非常生动”

  取得这项研究成果的是去年揭秘“琥珀恐龙”的团队。中国地质大学副教授邢立达介绍:“此次发表的标本是一只较为完整的反鸟类雏鸟,记录了其生命最初几周的骨学和羽毛特征。这件标本来自着名的琥珀产区之一,缅甸北部克钦邦胡康河谷,此地的琥珀距今约9900万年前,属于白垩纪中期的诺曼森阶。”

  “它没有明显挣扎的迹象,其整体姿态呈现一种酷似捕猎的姿态,身体扬起,爪子和嘴巴张开,翅膀后掠,非常得生动,它的死因确实令人浮想联翩,是不是恰好在捕猎的时候被从天而降的树脂粘住呢?”台北市立大学的曾国维教授说。

  图说:比龙标本的翅膀

  中国科学院古脊椎动物与古人类研究所外籍研究员邹晶梅表示,标本头骨有明显的牙齿,椎体等其它骨骼形态一致表明,它属于典型的反鸟类。反鸟类是白垩纪出现的一类相对原始的鸟类,其肩带骨骼的关节组合与现生鸟类的相反,因此得名。反鸟类和今鸟类是鸟类演化的两个主要的谱系,并在早白垩世出现了较大的生态分化和辐射,它们有着较强的飞行能力,拇趾与其他三趾对握,适宜树栖,但最终在晚白垩世末期与恐龙一道完全绝灭。

  完整性极为罕见

  “琥珀体很大,约9厘米长,容纳了接近完整的一只古鸟类的头部、颈椎、翅膀、脚部和尾部,以及大量相关的软组织和皮肤结构。”论文的作者之一,美国洛杉矶自然史博物馆恐龙研究院院长路易斯·恰普教授说。“这些保存下来的软组织除了各种形态的羽毛之外,还包括了裸露的耳朵、眼睑,以及跗骨上极具细节的鳞片,这为古鸟类研究提供了千载难逢的机会。”

  特异保存的化石往往能提供远古生命前所未见的细节,比如“木乃伊”化的鸭嘴龙类埃德蒙顿龙所留下的皮肤印痕,虚骨龙类棒爪龙留下的肠道痕迹,以及中国热河生物群的众多脊椎动物化石。尽管这些标本对古生物学研究做出了特殊的贡献,但仍会受到成岩作用的影响,损失大量细节。琥珀则恰恰没有这些问题,它能为古生物提供无与伦比的保存状态,这次就是人类历史上发现的最丰富的雏鸟骨学与软组织细节,为人们了解反鸟类和今鸟类在发育上的显着差异提供了新的证据。唯一的缺陷是琥珀所能容纳的包裹物大小受到严格限制,因此琥珀中完整的大个体脊椎动物极为罕见,这也是“比龙”的珍稀之处。

  标本中蕴含大量秘密

  “刚看到这个标本时,当地人都以为是蜥蜴爪,但我意识到这个标本尤其特殊,更像鸟类的足部。”标本的拥有方,腾冲虎魄阁博物馆馆长陈光回忆。他随即与兼任腾冲市琥珀研究中心副主任的邢立达联系。猜测得到确认,这确实是一只鸟足。

  图说:比龙标本的一对鸟足

  “我太太给这个标本取了一个昵称,叫做‘比龙’,这是缅甸一种琥珀色小鸟(小云雀)的当地读音。“陈光说。

  中国科学院动物所副研究员白明博士和中国科学院高能物理研究所副研究员黎刚博士介绍,获取标本之后,研究团队开始只是注意到了一对非常精美的鸟足,之后采用显微CT等无损设备来成像和分析标本之后,才发现了琥珀内部还隐藏着头骨、脊椎等重要信息,通过对CT数据的重建、分割和融合,最终无损得到了所有骨骼的高清3D形态。

  图说:比龙标本复原图。张宗达 绘

  幼鸟被树脂包裹时,正处于稚羽发育的最初阶段。“比龙标本保留着迄今最为完整的古鸟幼鸟羽毛和皮肤,这在白垩纪的标本中尚属首次,这些细节包括羽序、羽毛的结构和色素特征等。”加拿大萨斯喀彻温省皇家博物馆古生物馆馆长瑞安·麦凯勒教授说。

  不同于任何现生新孵出的雏鸟,比龙标本的羽毛同时具备了不同寻常的早熟性和晚熟性相混合的特征,同时存在着功能性飞羽和零散的体羽。此外,比龙标本的腿部、足部和尾部的羽毛形态亦不寻常,暗示着与现生鸟类相比,反鸟类的雏绒羽可能更接近于现生鸟类的廓羽。不过,这些区域也保存着丝状羽,似乎类似于更原始的兽脚类的原始羽毛。

  “所有这些细节都是此前我们一无所知的。”

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